October 4, 2023

Långt före valar var marina reptilpionjärer filtermatare

Av Will Dunham

(Reuters) – Blåvalen och andra bardvalar, havets milda jättar, sållar igenom enorma mängder små byten från havsvatten med hjälp av ett filtreringssystem i munnen. Men de var inte de första havsdjuren som åt på detta sätt.

Fossiler som grävts fram i Kinas Hubei-provins tyder på att en märklig marin reptil vid namn Hupehsuchus nanchangensis, som levde för 248 miljoner år sedan under triasperioden, använde ett liknande system under en period av enorm evolutionär innovation efter jordens värsta massutrotningshändelse.

Till skillnad från blåvalen, vår tids största djur, var hupehsuchus blygsam i storlek, ungefär en meter lång. Den hade en lång och smal nos, en tandlös mun, fram- och bakben som kunde fungera som styrpaddlar och en bred svans som den vred från sida till sida för att driva fram sig själv.

Dess nos var gjord av långt, löst ben, och den smala underkäken var bara löst ansluten till resten av skallen så att den kunde öppna munnen på vid gavel för att ta in stora mängder vatten, vilket små byten som kallas djurplankton förde med sig.

Blåvalen och dess släktingar har baleenplattor i munnen gjorda av keratin – ämnet som utgör våra fingernaglar – för att filtrera mat som räkor som krill från havsvatten.

Baleen lämpar sig inte väl för fossilisering och har inte hittats i Hupehsuchus-fossilerna. Men forskarna identifierade spår och hack på kanterna av käkarna, vilket tyder på närvaron av mjuk vävnad som kan ha fungerat som baleen.

“Allt som allt tyder detta på en mjuk påse med hud runt munnen och svalget, som finns i moderna bardvalar, och någon sorts filtreringsanordning som hänger från käken som balen – men “balen” och skinn saknas.” Paleontologen Mike Benton vid University of Bristol, medförfattare till studien som publicerades i måndags i tidskriften BMC Ecology and Evolution.

“Hupehsuchus nanchangensis skulle ha matats kontinuerligt med låga simhastigheter på täta planktonfläckar vid ytan eller i grunt vatten genom filter. Den skulle ta vatten och bytesdjur tillsammans i munnen, filtrera bort vattnet med en sil som baleen och sedan, “Jag svalde maten”, tillade Long Cheng, paleontolog vid Wuhan Center of China Geological Survey och huvudförfattare till studie.

Denna matningsstil skulle motsvara den för moderna grönlandsvalar, som simmar nära havsytan med munnen öppen för att fiska små bytesobjekt ur havsvattnet.

Dess matanatomi är ett exempel på ett fenomen som kallas konvergent evolution, där olika organismer oberoende av varandra utvecklar liknande egenskaper – som vingarna på fåglar, fladdermöss och utdöda flygande reptiler som kallas pterosaurier – för att anpassa sig till liknande miljöer.

“Ju längre förhållandet mellan två djur är, desto mer fascinerande blir detta fenomen,” sa Cheng. “Baleenvalar är däggdjur och Hupehsuchus är reptiler. Dina släktingar är så långt borta. Och de dök upp med mer än 200 miljoner års mellanrum, säger Cheng.

Snabb global uppvärmning utlöst av katastrofal vulkanism i Sibirien orsakade den värsta massutrotningen någonsin i slutet av Perm, och utplånade cirka 90 % av världens arter. Livet återupplivades snabbt och pionjärvarelser fyllde ekologiska nischer som lämnats av utdöda arter. Marina reptiler segrade.

Hupehsuchus-fossiler beskrevs först på 1970-talet men saknade goda skallrester. Den nya studien inkluderar två nya fossil med välbevarade dödskallar.

Olika marina ryggradsdjur har antagit någon form av filtermatning.

Valhajar, vår tids största fisk, använder sina gälar för att hålla kvar mat från vattnet. Två andra forntida marina reptiler – Paludidraco, som levde för cirka 230 miljoner år sedan, och Morturneria, som levde för cirka 70 miljoner år sedan – verkar ha använt någon typ av filtermat. Den kanske äldsta kända filtermataren för ryggradsdjur är den stora pansarfisken Titanichthys, som föregick Hupehsuchus med mer än 100 miljoner år.

“Hupehsuchus kan vara den minsta kända filtermataren för ryggradsdjur,” sa Cheng.

(Rapportering av Will Dunham i Washington, redigering av Rosalba O’Brien)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *